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MICROBIOLOGÍA

Una herramienta informática permite descubrir más de 130.000 virus de ARN

CSIC · 27 enero 2022

Su identificación se ha logrado tras analizar 5,7 millones de muestras biológicas recogidas a lo largo del planeta durante los últimos 15 años.

Un equipo internacional ha descubierto más de 130.000 nuevos virus de ARN mediante una nueva herramienta informática, lo que supone un incremento de hasta diez veces el número de especies virales de ARN descritas hasta la fecha.

Los hallazgos, publicados en Nature, se han logrado tras analizar 5,7 millones de muestras biológicas recogidas a lo largo del planeta durante los últimos 15 años. En este estudio participa el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC).

Para este análisis, según explica el centro español, el equipo multidisciplinar desarrolló Serratus, una infraestructura de computación en la nube que, usando un clúster de 22.500 procesadores informáticos, permitió búsquedas masivas de secuencias virales en los millones de gigabytes de datos de secuenciación disponibles en bases de datos públicas.

El análisis detallado de ciertas familias virales permitió el descubrimiento de más de 30 nuevas especies de coronavirus, incluyendo ejemplos en vertebrados acuáticos, como peces y anfibios, cuyos coronavirus presentaron un genoma segmentado en dos fragmentos, una característica descrita en otras familias de virus pero no detectada antes en ningún miembro de los coronavirus.

En el Instituto de Biología Molecular y Celular de Plantas de Valencia (IBMCP) utilizaron Serratus para el análisis del virus causante de la hepatitis D humana, un agente viral llamado Delta, de tamaño genómico mínimo y origen desconocido. Esto permitió al investigador Marcos de la Peña Rivero detectar virus similares en multitud de otros animales, incluyendo no sólo mamíferos y otros vertebrados, sino también invertebrados.

"Sorprendentemente, estos virus se encontraron también en muestras medioambientales recogidas en lagos y suelos de todo el mundo, y cuyos huéspedes serían por el momento desconocidos", explica.

Una de las novedades que ha desvelado el estudio es la presencia de formas virales con genomas ultracompactos y de tamaño ínfimo. "Este descubrimiento permite avanzar una conexión evolutiva cercana entre virus tan distantes como la hepatitis D humana y los agentes subvirales de plantas, llamados viroides", destaca De la Peña.

Para los científicos, Serratus puede ser de gran utilidad para caracterizar la diversidad planetaria de todos los virus existentes y prepararse ante posibles nuevas pandemias.

Referencia: Nature. 2022. doi: 10.1038/s41586-021-04332-2

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