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Las próximas vacunas contra la COVID-19 deberían evitar la replicación del virus

Nature · 11 noviembre 2021

La próxima generación de vacunas contra la COVID-19 debería tener como objetivo inducir una respuesta inmunitaria contra las proteínas de replicación, esenciales para las primeras etapas del ciclo viral, según concluye una nueva investigación realizada por científicos del University College London (Reino Unido).

Según estos científicos, al diseñar vacunas que activen las células de memoria inmunitaria, los linfocitos T, para que ataquen a las células infectadas que expresan esta parte de la maquinaria interna del virus, sería posible eliminar el SARS-CoV-2 desde el principio, ayudando así a detener su propagación. Actualmente las vacunas autorizadas solo desencadenan respuestas inmunitarias a la proteína de la espícula que sobresale del exterior del virus y que le sirve para unirse a las células.

Los investigadores afirman que este hallazgo, publicado en Nature, podría conducir a la creación de una vacuna contra todos los coronavirus, no solo proteja contra el SARS-CoV-2 y sus variantes, sino también contra los que causan resfriados comunes y otros nuevos coronavirus animales emergentes.

"Nuestra investigación demuestra que los individuos que resistieron de forma natural la infección detectable por el SARS-CoV-2 generaron linfocitos T de memoria que se dirigen a las células infectadas que expresan las proteínas de replicación, parte de la maquinaria interna del virus. Estas proteínas, necesarias para la etapa más temprana del ciclo vital del virus tan pronto como entra en una célula son comunes a todos los coronavirus y permanecen 'altamente conservadas', por lo que es poco probable que cambien o muten. Una vacuna que pueda inducir a los linfocitos T a reconocer y dirigirse a las células infectadas que expresan estas proteínas, esenciales para el éxito del virus, sería más eficaz para eliminar el SARS-CoV-2 en su fase inicial, y podría tener la ventaja añadida de que también reconocen otros coronavirus que actualmente infectan a los humanos o que podrían hacerlo en el futuro", explica la autora principal del trabajo, Mala Maini.

Los investigadores afirman que las vacunas de próxima generación podrían desarrollarse para inducir tanto linfocitos T de memoria que se dirijan a las proteínas de replicación como anticuerpos que se dirijan a la proteína de la espícula.

"Los linfocitos T que reconocen la maquinaria de replicación del virus proporcionarían una capa adicional de protección a la proporcionada por la inmunidad centrada en la espícula que generan las vacunas actuales, que ya son muy eficaces. Esta vacuna de doble acción proporcionaría más flexibilidad contra las mutaciones y, dado que los linfocitos T pueden ser increíblemente longevos, también podría proporcionar una inmunidad más duradera. Al ampliar los linfocitos T preexistentes, este tipo de vacunas podría ayudar a detener el virus en su camino en una fase muy temprana", añade Maini.

Este descubrimiento es fruto de un estudio observacional que analizó las respuestas inmunitarias en una gran cohorte de trabajadores sanitarios de Londres desde el inicio de la primera oleada pandémica en Reino Unido.

En un subgrupo de trabajadores sanitarios que no mostraron ningún signo de infección por el SARS-CoV-2 (dando repetidamente resultados negativos en las pruebas de PCR y de anticuerpos) se produjo, sin embargo, un aumento de los linfocitos T.

En lugar de haber evitado la infección por completo, un subconjunto de trabajadores sanitarios parece haber experimentado una infección transitoria de bajo nivel (abortiva), no detectable por las pruebas de rutina, pero que generó linfocitos T específicas contra el SARS-CoV-2. Compatible con esto, los mismos individuos también tuvieron un aumento de bajo nivel en otro marcador sanguíneo de infección viral.

Referencia: Nature. 2021;10.1038/s41586-021-04186-8. doi:10.1038/s41586-021-04186-8

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